«Hasta los animales se van»

Mientras miles de turistas han huido de las llamas que devoran la isla griega de Rodas, los lugareños se han quedado con la tierra calcinada y las cenizas de los cipreses, olivos y pinos que rodean sus bares, tiendas y hoteles vacíos.

Muchos temen que sus medios de vida hayan quedado destrozados por ahora y tal vez para el futuro, si los visitantes, fuente principal de ingresos de la isla, no regresan.

Tomando el sol mientras el humo salía de Corfú, otro destino popular, el martes Foto Armend Nimani/Agence France-Presse - Getty Images
Tomando el sol mientras el humo salía de Corfú, otro destino popular, el martes Foto Armend Nimani/Agence France-Presse – Getty Images

«Era verde y ahora es negra», dice George Tirelis, que gestiona unas villas de vacaciones en el sur de Rodas, ahora vacías y rodeadas de tierra calcinada.

«Ahora los turistas tienen miedo de venir«.

Más que la mayoría de los países europeos, Grecia depende del turismo de los meses de verano para costearse el resto del año, y su economía se basa en gran medida en el atractivo de sus mares cristalinos y sus pintorescos paisajes.

Los incendios que se propagan desde la semana pasada han empañado la imagen del país como refugio vacacional, provocando lo que las autoridades calificaron de mayor evacuación de su historia reciente, causando enormes daños a edificios y al medio ambiente y matando al menos a dos personas.

Pero a medida que el cambio climático intensifica las sofocantes olas de calor y la sequedad que alimenta los incendios forestales, también está planteando cuestiones a más largo plazo para la economía de Grecia y sus habitantes.

El caparazón de una tortuga yace en el suelo carbonizado cerca del pueblo de Loutses en la isla griega de Corfú el 27 de julio de 2023. (Foto de Armend NIMANI / AFP).
El caparazón de una tortuga yace en el suelo carbonizado cerca del pueblo de Loutses en la isla griega de Corfú el 27 de julio de 2023. (Foto de Armend NIMANI / AFP).

El miércoles, los bomberos seguían luchando contra la propagación de las llamas, incluidas nuevas llamas en el continente, y sus esfuerzos se veían complicados por las condiciones cada vez más secas y calurosas de otra ola de calor que se abatía sobre Grecia.

Las temperaturas alcanzaron su punto álgido el miércoles, llegando a los 46 grados centígrados en el centro de Grecia, con un riesgo extremo de incendios forestales en seis regiones.

Al mismo tiempo, el sector turístico se movilizaba.

La ministra de Turismo griega, Olga Kefalogianni, organizó una reunión de emergencia y, en declaraciones a la radio de la BBC, animó el lunes a los visitantes con reservas para Rodas a seguir viajando, ya que los incendios sólo afectaban a una pequeña parte de la isla.

Se estaban tomando medidas, dijo, para promocionar la isla como «un destino singularmente bello y seguro».

Pero la preocupación va mucho más allá de Rodas, y los representantes del sector daban la voz de alarma.

«Están lloviendo cancelaciones», declaró el lunes en la radio griega Panagiotis Tokouzis, vicepresidente de la Confederación Griega de Turismo, quien añadió que el problema no afectaba sólo a las islas.

«El turismo de todo el país se ha visto afectado».

El sector ya venía sufriendo, dijo Tokouzis en una entrevista, con menos turistas en Grecia este año en mayo y junio tras meses de alta inflación y preocupaciones financieras en todo el mundo.

«Todo el mundo esperaba que julio y agosto repuntaran», dijo.

«Por desgracia, esto ha ocurrido ahora».

Aunque los hoteles de Rodas sólo sufrieron daños exteriores, según representantes turísticos locales, Tokouzis dijo que el 30% de las reservas en la isla se habían cancelado para las dos semanas siguientes, lo que suponía pérdidas millonarias.

En los últimos años, los incendios forestales han asolado muchas partes de Grecia, desde la ciudad costera de Mati, donde los incendios de 2018 mataron a más de 100 personas, hasta el norte de la isla de Eubea en 2021.

Este año, los incendios se han extendido por el sur de la isla, así como por partes de Corfú, otro popular destino turístico.

Las cifras de TCI Research, una organización de datos de viajes, sugieren que los incendios forestales del pasado sólo han causado caídas temporales en la reputación online de Grecia.

Pero a medida que las olas de calor aumentan en extensión y gravedad, y crean condiciones más propicias para los incendios, algunos operadores turísticos temen daños duraderos.

Miltiades Chelmis, director de la Asociación de Hoteleros de Eubea, dijo que en un país que depende en gran medida del turismo, las condiciones, exacerbadas por el cambio climático, son motivo de gran preocupación.

«Si la situación sigue así, los turistas buscarán lugares más frescos», afirma Chelmis. «Incluso los animales se están alejando».

Las olas de calor pueden «reducir el atractivo del sur de Europa como destino turístico a largo plazo o, como mínimo, reducir la demanda en verano», afirmó el lunes la agencia de calificación Moody’s, que pronosticó «consecuencias económicas negativas dada la importancia del sector».

Según un informe de la Comisión Europea publicado este año, en un mundo que alcanzara 4 grados centígrados de calentamiento, el turismo caería un 9% en las Islas Jónicas griegas.

En el mismo escenario, aumentaría alrededor de un 16% en Gales Occidental.

El sábado, los huéspedes de las villas que Tirelis gestiona en el sur de Rodas, cerca del pueblo de Kiotari, empezaron a enviarle fotos del espeso humo que salía de detrás de la colina situada frente a la propiedad, que estaba cubierta de árboles y arbustos.

Ahora esa tierra está completamente calcinada, y todos los visitantes de agosto han cancelado sus reservas. Pero las preocupaciones de Tirelis no se limitaban a este verano.

«También temo por el año que viene», afirma.

«No sabemos qué pensarán los clientes de viajar a Rodas cuando se enteren del gran incendio».

Ion Gonos también alquila casas a turistas cerca de Kiotari: deslumbrantes villas blancas con amplios ventanales con vistas al mar y, hasta hace poco, a un exuberante paisaje mediterráneo.

En su mayor parte, las casas sobrevivieron a los incendios, pero la colina que las rodea está ahora cubierta de ceniza.

Gonos dice estar muy preocupado tanto por el medio ambiente como por su negocio.

«Cuando alguien va de vacaciones quiere ir a un lugar lindo», dijo Gonos.

«Ahora sólo se ve polvo».

Yannis Tselios, de 29 años, cuya familia también alquila algunas villas cercanas a los turistas, y cuyo patio se quemó en los incendios, dijo que había tenido tantas cancelaciones que ya ha decidido cerrar por este año.

Iban a arreglar sus propiedades antes de la próxima temporada, añadió.

«Pero posiblemente no será lo mismo», dijo.

«No volveremos a tener el mismo bosque».

Tras el incendio de 2018 en Mati, los veraneantes discutieron en un foro de TripAdvisor si debían o no seguir reservando un hotel allí.

«Es seguro, pero muy triste», escribió un usuario.

George Pappas, el gerente de ese hotel, el Cabo Verde, dijo que muchos turistas finalmente regresaron, en parte gracias a la posición estratégica del pueblo junto a Atenas y Rafina, el puerto de ferris para varias islas griegas.

Varios turistas eran ajenos a lo ocurrido allí, dijo, pero Dimitris Lymperopoulos, camarero del hotel, afirmó que el ambiente no se había recuperado del todo.

«Hay un ambiente de tristeza por lo ocurrido», afirmó.

Cinco años después, añadió, la naturaleza aún no se ha recuperado del todo.

«Los árboles tardan mucho en volver a crecer», dijo.

c.2023 The New York Times Company

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